До первого в истории исследования карликовой планеты осталось всего 3 месяца

Космический аппарат NASA Dawn, недавно завершивший исследование астероида Веста, находится на финальном отрезке пути к самой большой карликовой планете пояса астероидов, Церере.

На данный момент Dawn находится на расстоянии около 640 000 км от карликовой планеты, его скорость составляет довольно скромные для космических аппаратов 725 км/ч, но благодаря использованию передовых двигателей на ионной тяге скорость зонда увеличивается на 97 км/ч каждые 4 дня. Таким образом, согласно данным НАСА выход на орбиту Цереры произойдет 6 марта 2015 года, т.е. уже совсем скоро.

Церера, расположенная в поясе астероидов между орбитами Марса и Юпитера является не только самым крупным его объектом, но и представляет невероятно высокий научный интерес, поскольку предполагается, что условия в ее недрах могут оказаться вполне пригодными для существования простых форм жизни. Кроме того, Церера - это наиболее близкая к Земле карликовая планета. Исследование этого таинственного небесного тела обещает открыть новый раздел в изучении Солнечной системы - доселе у человечества не было опыта знакомства с карликовыми планетами; а также преподнести множество сюрпризов.

Церера

Наиболее качественный на данный момент снимок Цереры. Фото: телескоп Хаббл

Церера для нас – почти полностью загадка. Практически все данные собранные за 2 столетия с момента ее открытия исчерпываются одними только физическими характеристиками. Все, о чем мы можем говорить уверенно - нас ждет ни один сюрприз!

Рассказывает Кристофер Рассел, главный исследователь проекта Dawn.

Как уже отмечалось, ранее (в период с августа 2011 по август 2012) автоматическая межпланетная станция Dawn уже провела подробное изучение Весты, одного из крупнейших астероидов в Солнечной системе, который также находится в поясе астероидов. Тут необходимо отдельно заострить внимание, что это было именно детальное исследование, в ходе которого было совершенно множество облетов в разных широтах, а не единственный пролет типичный для всех космических аппаратов, исследовавших более одного небесного тела. Одни из наиболее важных результатов работы Dawn: получена полная карта поверхности Весты, уточнены физические характеристики, выдвинута гипотеза о том, что Веста является так и не сформировавшейся протопланетой.

астероид Веста

Веста, заснятая с расстояния 5 200 км. Фото: АМС Dawn.

Подобные гравитационные маневры, в частности торможение, выход на орбиту Весты, последующее смещение с орбиты, были бы невозможны при помощи обычных ракетных двигателей. Однако все это позволяет сделать инновационная система на ионной тяге, работающая на жидком ионизированном ксеноне.

Говорит Марк Рейман, главный инженер миссии.

Первые снимки Цереры и первая порция данных как ожидается будут получены уже в конце этого месяца. Завершение основной миссии планируется на июль 2015 года.

Евгений Мартыненко