Европа стала 2-м тектонически активным миром в Солнечной системе

Исследование американских ученых позволило выявить следы тектонической активности на спутнике Юпитера, Европе. Это беспрецедентное событие в истории астрономии: впервые тектоническая активность зафиксирована за пределами Земли. Но что более важно - шансы Европы на обитаемость оказались в разы выше, чем предполагалось ранее.

Сенсационное открытие числится на счету планетарных геологов доктора Саймона Каттерхорна из Университета Айдахо и Луизы Проктор из Университета Джона Хопкинса (Отдел прикладной физики). Работать приходилось, как отмечают ученые, со слегка устаревшими данными, собранными еще космическим аппаратом Галилео в период с 1995 по 2003 года. Проанализировав большое количество снимков поверхности ледяной луны Юпитера, Каттерхорн и Проктор нашли визуальные следы тектонической активности: границы ледяных тектонических плит, зоны субдукции и спрединга.

тектоническая активность на Европе

Фотография северного полушария Европы. Красные полосы - горные хребты и возвышенности, сформированные спрессованным льдом. Светлые участки - разломы и впадины.

Фотографии поверхности Европы уже не единожды были обследованы, однако ранее никому не удавалось обнаружить свидетельств геологической активности. Более того, попытки смоделировать первоначальное положение ледяных плит также увенчались успехом - было выяснено, что Европа потеряла около 20 000 км2 поверхности в результате субдукционных процессов (погружение одной плиты под другую при сталкивании лоб в лоб).

схема движения тектонических плит на Европе в зоне субдукции

Наглядная графика движения тектонических плит на Европе в зоне субдукции. Поверхностная холодная и относительно хрупкая ледяная плита погрузилась в более теплый слой, предположительно состоящий из вязкого льда. Жидкий океан является самым нижним слоем и граничит с корой спутника.

Геологи подчеркивают, что поверхностные плиты по всей видимости поглощаются именно ледяной оболочкой спутника, а не уходят в жидкий океан. При этом в тех местах, где один пласт уходит под другой формируются небольшие горные хребты и гряды, а в зонах спрединга - там где расходятся пласты образуются пропасти, углубления, каньоны. Словом, происходящие на Европе тектонические процессы аналогичны тем, что происходят на Земле, только вместо твердых каменных плит там огромные ледяные щиты.

Главная загадка - каким образом умещается под поверхностью весь новый материал? Возможно, излишний материал выбрасывается наружу во время извержения криовулканов, многочисленные следы их извержений присутствуют на спутнике, а чуть менее года назад, 16 декабря 2013 года телескоп Хаббл заснял криовулкан в реальном времени, который выбрасывал фонтан жидкой воды, бьющий на 200 км вверх. Поэтому подобный механизм выглядит весьма правдоподобным.

Если говорить в общем про тектонику, то это невероятно важная составляющая в вопросе поддержания жизни, по крайней мере на Земле. Именно благодаря наличию тектонической активности возможны глобальные химические процессы, наполнившие и продолжающие наполнять нашу атмосферу содержимым, именно благодаря выбросам углекислого газа на Земле поддерживается постоянная температура на протяжении миллиардов лет.

Каждое новое открытие касательно Европы только увеличивает ее сходство с Землей. Теперь эту ледяную луну можно смело считать наиболее интересным небесным телом с точки зрения геологии во всей Солнечной системе... и главным кандидатом на роль потенциально обитаемого мира.

Размышляет автор исследования, доктор Каттерхорн.

Что же касается Европы, то при всей схожести тамошних геотектонических процессов с земными протекают они в радикально отличающихся средах и условиях. Так например, в вязком подповерхностном льде скорее всего очень медленно протекают какие бы то ни было химические процессы... Бесспорными плюсами тектоники плит для Европы являются обмен веществ между внешней и внутренней средой (между подледным океаном и поверхностью) и общий динамизм Европы как экосистемы.

Европа не прекращает нас удивлять, она раскрывается как сложный динамичный мир, проявляющий значительное сходство с нашим собственным.

Говорит исследователь внешних планет в НАСА, профессор Кирт Нибур.

Евгений Мартыненко