Мечехвосты: живые ископаемые

Таблица: классификация мечехвостов
Тип Членистоногие
Подтип Хелицеровые
Класс Мрестомовые (лат. Merostomata)
Отряд Мечехвосты (лат. Xiphosura)
Ареал Теплые мелководья восточного побережья США и Мексики, побережья Юго-Восточной Азии
Размеры Длина тела: до 60 см. Масса: 5-8 кг
Численность и положение вида Не оценено. Вероятно, немногочисленны

Мечехвосты - уникальные реликтовые животные, сохранившиеся до наших дней практически в первозданном виде. Это настоящие живые ископаемые, обитавшие на Земле 200 млн лет назад, за долго до появления человека, млекопитающих и даже динозавров. Они были одними из первых живых существ, которые предприняли первые попытки выбраться из океана на сушу.

Мечехвосты (лат. Xiphosura) - крупные членистоногие животные из подтипа Хелицеровых из класса Меростомовых (лат. Merostomata), обитающие в соленой морской воде.

Кто они?

С научной классификацией этих необычных животных ученые окончательно определились только в начале 20 столетия, тогда как открыты и описаны они были еще в 1802 году: более века мечехвостов относили то к одному подтипу, то к другому, а то и вовсе выделяли в новый. Современная наука относит Xiphosura к подтипу хелицеровых членистоногих, что свидетельствует о их близком родстве с паукообразными. Этот факт довольно примечателен, т.к. позволяет увидеть ход эволюции на примере паукообразных, а с другой стороны позволяет заглянуть в глубокое прошлое и увидеть какими были первые представители членистоногих.

Мечехвост (лат. Xiphosura)

До сегодняшнего дня сохранилось только 4 вида мечехвостов, но судя по найденным окаменелым останкам ранее было значительно большее количество видов. Самые древние останки датированы ордовикским периодом, т.е. их возраст примерно 440-480 млн лет.

Внешний вид и строение

Мечехвост - очень крупное животное, одно из самых больших членистоногих в мире: размеры взрослой особи могут достигать 60 см, вес 5-8 кг.

Тело Xiphosura подобно паукообразным подразделяется на два отдела: головогрудь (просома) и брюшко (опистосома). С верху оба отдела покрыты раздельными частями спинного щита (панцыря), который является одной из главных отличительных особенностей животного. Панцирь очень твердый и прочный, но он не растет вместе со своим хозяином, поэтому по мере взросления мечехвосту приходится несколько раз сбрасывать, а затем отращивать щит снова.

Мечехвост (лат. Xiphosura)

Острый мечевидный хвост - вторая и пожалуй главная особенность, благодаря которой животное и получило свое название. Мечевидный шип и оптисома в целом - это гораздо больше нежели просто хвост. С его помощью мечехвосты задают направление во время плавания, переворачиваются со спины на брюхо и наоборот, и что самое главное в этом отделе находятся 7 пар видоизмененных конечностей: 1-ая пара редуцированна, 2-ая - преобразована в половые органы, 5 последних пар выполняют роль органов дыхания.

Жаберные книжки - орган дыхания мечехвостов состоит из множества тончайших пластинок, которые способны выделять и впитывать кислород из воды. Дышать на суше они могут до тех пор, пока в жабрах остается вода.

По суше и по дну эти существа передвигаются при помощи пяти пар конечностей, расположенных в головогруди. Первые 4-ре пары несут на концах клешни, которые служат для перемалывания пищи (зубов у них нет). Последняя пара конечностей заметно крупнее, используется она в основном во время плавания.

Мечехвост (лат. Xiphosura)

При виде снизу хорошо видны все 6 пар конечностей.

Ареал

Обитают в теплых мелководьях на глубине от 10 до 40 метров у восточного побережья Северной Америки и тропических морях Юго-Восточной Азии. Встретить их можно только в достаточно заиленных регионах, где вдоволь донных беспозвоночных, которыми они питаются и где можно с легкостью укрыться, полностью спрятавшись в ил.

Размножение

Размножаются метанием икры. На период нереста выбираются на песчаные пляжи, где самка выкапывает небольшую ямку и откладывает от 200 до 1000 икринок, которые затем оплодотворяет самец. Все развитие происходит в песке. Молодняк появляется на свет в виде трилобитной личинки, которая за исключением размеров, мягкого панцыря и трех недостающих жаберных отделов сильно похожа на взрослую особь. Через месяц происходит личиночная линька, после чего малька от взрослого отличают только размеры. Половая зрелость наступает на 9-12 году жизни. Продолжительность жизни - около 20 лет.

размножение мечехвостов

Живые экспонаты

Это просто удивительные существа, достойные стать живыми экспонатами музеев истории планеты. На их примере можно пронаблюдать как стремительно протекала эволюция 200 млн лет назад: роль важных и сложно устроенных органов брали на себя видоизмененные конечности, отсутствие зубов компенсировалось клешнями разрывающими добычу на мелкие кусочки, а жабры научились удерживать запас воды, чтобы иметь возможность долго дышать на суше. В то же время не трудно заметить и не совершенство эволюционных процессов: половая зрелость наступала лишь во второй половине жизни...

Евгений Мартыненко