Найдены современные потомки одного из самых загадочных доисторических существ

Галлюциногении (лат. Hallucigenia) - загадочные ископаемые существа с неоднозначной и запутанной историей, которые долгое время считались родом без каких-либо родственных связей с другими организмами и даже признавались эдаким краеугольным камнем палеонтологии. Однако подобному статусу не суждено было долго продержаться - специалистам из Кембриджского университета удалось найти место галлюциногении в эволюционном древе.

Галлюциногении - довольно странные существа, внешне они были похожи на морских червей длиной тела от 5 до 35 мм, но в отличии от последних имели 8 пар длинных конечностей и столько же пар шипов на спине. Обитали на дне морей и океанов приблизительно 505 миллионов лет назад, т.е. во время так называемого Кембрийского взрыва, который ознаменовался невероятно резким скачком увеличения количества и разнообразия живых организмов.

галлюциногения

Галлюциногения в естественной среде обитания. Анимация: Dirk Wachsmuth

Эти морские беспозвоночные известны науке не так и давно, впервые они были описаны по окаменелым останкам найденным в канадской части Скалистых гор британским палеонтологом Саймоном Моррисом. Ученый практически сразу установил, что перед ним новый неизвестный науке вид, принадлежащий к Кембрийскому периоду. А вот с реконструкцией внешнего вида и классификацией животного начались сложности: ножки и шипы были интерпретированы как 16 пар конечностей, голова перепутана с хвостом, а по поводу видовой принадлежности не было вообще никаких вариантов.

К 2002 году было найдено 109 окаменелых останков галлюциногений, которые несколько отличались размерами и строением друг от друга. Было выдвинуто предположение о том, что это целый род беспозвоночных червей, а не вид как считалось ранее. Однако современных родственников у них по-прежнему не находилось...

Решить эту загадку взялась команда молодых американских ученых из Кембриджского университета, работающая под руководством доктора Мартина Смита. В результате довольно длительного исследования ученым удалось найти связь Hallucigenia с современными животными. Ими оказались онихофоры или бархатные черви, которые в отличии от своих доисторических предков обитают на суше - в нижних ярусах теплых тропических лесов.

коготки бархатного червя

Коготки бархатного червя, по которым удалось установить родство.

Родственные связи удалось выявить по особому строению когтей, располагавшихся на кончиках ног. Состоящие из множества слоев кутикул когти были были собраны подобно матрешкам - такое же строение характерно лишь для одного современного рода - онихофор.

Справедливости ради стоит отметить, что впервые о родстве галлюциногений с бархатными червями заговорили исследователи Ларс Рэмскольд и Ху Ксингуанг еще в 1991 году, но весомых доказательств в пользу выдвинутой гипотезы они так и не нашли.

Данное открытие наконец-то завершило генеалогическое одиночество галлюциногений и по мнению палеонтологов позволит устранить еще несколько эволюционных пробелов Кембрийского взрыва.

Евгений Мартыненко