«Новые горизонты»: на пути в неизвестность

Плутон - маленький и холодный мир, находящийся так далеко от Солнца, что даже двигаясь со световой скоростью понадобиться не менее 4 часов, чтобы достичь его. Ни один из существующих телескопов не позволяет разглядеть хоть сколько-нибудь различимые детали поверхности некогда 9-ой планеты Солнечной системы; для наблюдателей с Земли Плутон - это лишь яркая расплывчатая точка, больше похожая на невероятно далекую звезду, чем на планету.

Удивительно ли, что эта карликовая планета была и остается одним из наиболее плохо изученных больших тел Солнечной системы? Косвенные методы исследований, моделирование, спектральный анализ и др. средства, конечно, позволили собрать минимальный багаж знаний. Нам, например, известны довольно точные размеры Плутона, но мы не имеем ни малейшего представления как выглядит его поверхность, какие ландшафты ее формируют; нам известен элементный состав планеты, но нет никаких сведений о ее внутренней структуре, о процессах протекающих в ее недрах, либо об их полном отсутствии... Кроме того, немалая часть знаний и данных, которые собирались буквально по крупице носят теоретический или гипотетический характер.

Поверхность Плутона

Поверхность Плутона в представлении художника

Исследование Плутона обещает открыть совершенно новую главу в истории и эволюции Солнечной системы, оно станет путешествием в абсолютную неизвестность. К счастью, это исследование уже началось, причем еще 9 лет назад вместе с запуском межпланетной станции «Новые горизонты».

Мы находимся на пути в неизвестность, в абсолютную неизвестность. Никто не знает, что мы можем найти.

Говорит Алан Штерн, главный исследователь миссии «Новые горизонты».

Разумеется, непосредственное наблюдение АМС «Новые горизонты» еще не начала. Проделав на данный момент порядка 93-94% пути (более 4,5 млрд км), на который было потрачено без малого 9 лет, космический аппарат находится все еще очень далеко для того, чтобы его встроенные камеры смогли разглядеть какие-либо детали плутонианских прерий.

Первая порция новых сведений о Плутоне, как ожидается, может быть получена уже в феврале 2015. По отправленным на Землю снимкам будет определено точное положение небесного тела (сейчас оно неизвестно) и будет осуществлена корректировка курса. Кроме того, качество снимков позволит рассмотреть новые, неизвестные спутники и/или кольца, если таковые конечно имеются. Ученые, по крайней мере, считают такую вероятность довольно высокой, объясняя ее тем, что в поясе Койпера столкновения небесных тел происходят значительно чаще, а обломки при определенных условиях могут быть захвачены гравитацией и удерживаться на постоянной орбите.

В начале мая 2015 «Новые горизонты» сделает первые качественные фотографии Плутона и его наибольшего спутника Харона. Детализация этих снимков в несколько раз превзойдет имеющиеся фотографии поверхности планеты, сделанные телескопом Хаббл. Возможно даже удасться разглядеть кое-какие детали ландшафта.

самая качественная на сегодняшня фотография Плутона

Это самая качественная на сегодняшний день фотография Плутона. Увидеть можно только неодинаковый цветовой тон разных участков поверхности. Фото: телескоп Хаббл.

Своего апогея миссия достигнет 14 июля 2015 - АМС «Новые горизонты» пролетит всего в 10 000 км от Плутона. Датчики и приборы, в том числе и две камеры будут работать на полную мощность на протяжении 9 дней - столько продлиться сближение. Будет изучен состав атмосферы, исследовано магнитное поле, его сила и направление, определена точная температура поверхности... а разрешение и детализация фотографий позволят увидеть очень мелкие детали ландшафтов.

Пролет Новых горизонтов над Плутоном

Пролет Новых горизонтов над Плутоном.

В общем же, ученые планируют получить ответы на довольно широкий перечень вопросов. Например, есть ли на Плутоне подледный океан, является ли Харон карликовой планетой, является ли пара Плутон-Харон двойной (бинарной) планетой.

Часть вопросов, возможно, так и не получит ответов. Другие ответы, как это часто бывает, породит еще больше вопросов. Однако в любом случае объем достоверной информации о Плутоне на протяжении этих 9 дней будет расти в геометрической прогрессии.

После пролета бывшей 9-ой планеты миссия «Новые горизонты» не закончится - аппарат устремиться вглубь пояса Койпера и вероятно исследует еще несколько неопределенных пока объектов (астероидов, комет, карликовых планет).

Евгений Мартыненко