До першого в історії дослідження карликової планети залишилося всього 3 місяці

Космічний апарат NASA Dawn, який нещодавно завершив дослідження астероїда Веста, знаходиться на фінальному відрізку шляху до найбільшої карликової планети пояса астероїдів, Церери.

На даний момент Dawn знаходиться на відстані близько 640 000 км від карликової планети, його швидкість становить досить скромні для космічних апаратів 725 км/год, але завдяки використанню передових двигунів на іонній тязі швидкість зонда збільшується на 24 км/год кожний день. Таким чином, згідно з даними НАСА вихід на орбіту Церери відбудеться 6 березня 2015, тобто вже зовсім скоро.

Розташована в поясі астероїдів між орбітами Марса і Юпітера Церера є не тільки найбільшим його об'єктом, але також представляє неймовірно високий науковий інтерес, оскільки передбачається, що умови в її надрах можуть виявитися цілком придатними для існування простих форм життя. Крім того, Церера - це найбільш близька до Землі карликова планета. Дослідження цього таємничого небесного тіла обіцяють відкрити новий розділ у вивченні Сонячної системи - досі у людства не було досвіду знайомства з карликовими планетами; а також піднести безліч сюрпризів.

Церера

Найбільш якісний на даний момент знімок Церери. Фото: телескоп Хаббл

Церера для нас - майже повністю загадка. Практично всі дані зібрані за 2 сторіччя з моменту її відкриття вичерпуються одними тільки фізичними характеристиками. Все, про що ми можемо говорити впевнено - нас чекає жоден сюрприз!

Розповідає Крістофер Рассел, головний дослідник проекту Dawn.

Як вже зазначалося, раніше (а саме в період з серпня 2011 по серпень 2012) автоматична міжпланетна станція Dawn вже провела докладне вивчення Вести, одного з найбільших астероїдів в Сонячній системі, який також знаходиться в поясі астероїдів. Тут необхідно окремо загострити увагу, що це було саме детальне дослідження, в ході якого було здійснено безліч обльотів в різних широтах, а не єдиний проліт типовий для всіх космічних апаратів, які досліджували більше одного небесного тіла. Одні з найбільш важливих результатів роботи Dawn: отримана повна карта поверхні Вести, уточнені фізичні характеристики, висунута гіпотеза про те, що Веста є протопланетою, що так і не сформувалася.

астероїд Веста

Веста, знята з відстані 5200 км. Фото: АМС Dawn.

Подібні гравітаційні маневри, зокрема гальмування, вихід на орбіту Вести, подальше зміщення з орбіти, були б неможливі за допомогою звичайних ракетних двигунів. Однак все це дозволяє зробити інноваційна система на іонній тязі, що працює на рідкому іонізованому ксеноні.

Каже Марк Рейман, головний інженер місії.

Перші знімки Церери і перша порція даних як очікується будуть отримані вже в кінці цього місяця. Завершення основної місії планується на липень 2015 року.

Евгений Мартыненко